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農業化的半導體產業

本期經濟學人花了不少的篇幅,談論到全球的半導體產業。

該篇文章的作者認為:被多數國家視為先進科技象徵的半導體產業,其實本質上越來越像人類最古老的一個傳統產業 — 農業。

這個比喻我覺得十分恰當且精采絕倫:

…However, the industry’s own economics are also to blame. Even without the world’s wider troubles, these would have caused problems. In explaining how, Dan Hutcheson, chief executive of VLSI Research, a consultancy, likens semiconductor manufacturing to a different industry: farming. Investment decisions have to be made long before products can be sold. Chip farmers have to spend billions and wait years before they can start etching circuits onto “wafers”, those thin disks of semiconductor material, the size of pizzas, which are sliced into hundreds of chips at the end of the production process.

This goes a long way towards explaining why chipmakers, like farmers, have a tendency to oversupply the market, particularly if they sell memory chips, an undifferentiated product (like winter wheat). Even if prices fall below costs, they have an interest in keeping their fabs humming, in order not to lose their heavy upfront investment and to recover the variable costs. What is more, they are caught on a “technology treadmill”, in the words of Mr Hutcheson. Competition forces them always to employ the latest technology, which both increases output and puts pressure on prices.

Finally, just as in agriculture, governments further fuel this innate tendency to oversupply. In prestige, national security, industrial policy or just a desire to create jobs, politicians have always found a reason to support their semiconductor industries, mostly with cash. Silicon Saxony, for instance, has received more than €1.5 billion (nearly $2 billion at today’s exchange rate) from the state of Saxony alone, much of it to coax AMD into investing. …

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Logan小車立大功

5月底的經濟學人(Economist)在特別報導裡提到
在東歐開放之後,陸續幾個國家加入了歐盟這個大家庭。不過這卻沒有立即地改善整個東歐與西歐的經濟差距(事實上也不可能)

許多西歐公司開始將生產事業遷往東歐,希冀能享受其廉價的勞工;可惜經濟學人指出,這樣的廉價勞工往往在工作能力、態度上還遠不如亞洲的中國或越南勞工。
過去認為東歐勞力「價廉物美」,可能只是個神話。因為東歐知識能力尚且不足。

法國的雷諾(Renault)汽車也在開放之際,買下了羅馬尼亞(Romania)的一家汽車廠 — Dacia。並想就地生產便宜耐用的汽車,目標客戶即當地這些收入不豐的東歐人民。以羅馬尼亞為例,當地人民目前平均薪資甫大漲20%,來到每月450歐元(約新台幣2萬出頭),在歐洲算是中低收入(台灣的大學畢業生情何以堪啊)。


有趣的是,這款不起眼、不時尚,甚至有點「老古板」的小車,在羅馬尼亞人心理並非夠「俗又大碗」(基本款售價7,600歐元),反倒是紅回了時尚之都巴黎!

怎麼說呢?

這款本來瞄準東歐市場的小車,極盡所能地降低成本:採取東歐便宜人工,以及過去雷諾使用過的設計來完成。在羅馬尼亞上市後,取得算還不錯的成績。但上市不久,巴黎街頭卻也出現這種小車的水貨。
這可讓雷諾公司頗感驚訝。而雷諾也頗懂得掌握商機,隨即在法國推出該車款,造成轟動;去年光是法國,該車款銷售成長率就足足有7成多!

且這款車的毛利超過6%,足足是其他車款的兩倍。

現在雷諾樂觀地將Logan推往俄羅斯、摩洛哥、巴西與印度等國家,希望也能開出紅盤。

這篇報導與過去我寫過的「從全球股市大跌陰霾下坐看彩虹」裡,所提到的HP與印度的實驗性產品計畫有著截然不同的發展。
二者均是針對較低收入的市場去開發產品,各自結了不一樣的果實,卻都一樣甜美。
(圖片引自Renault官方網站)

《Economist》Joseph and the amazing technicalities

4月底的經濟學人中,Joseph and the amazing technicalities一文提到銀行的一個劣根性,造成像次級房貸風暴之類的金融經濟危機更為嚴重險峻:銀行老火上澆油、總雨天收傘!

一切總歸結於人性的「貪婪」二字。

景氣大好之時,銀行也想要大撈其錢,於是乎各種放款方案傾巢而出。在這種年月,也沒幾個人聽得下「謹慎放款、嚴審信用」這些格言。但如此的舉措其實也是將更多的錢放到市場上,讓原本已經因為景氣大好而提昇的物價,更往上飆漲,加劇通貨膨脹。

反之,泡沫乍破,漁陽鼙鼓動地來,驚破霓裳羽衣曲之時,銀行又紛紛急著逼借款人還款,以維持其自身那張「資產負債表」。其結果就是讓已經低迷的市場更顯衰敗;借款人被迫提早賣出資產以籌措資金,人人拋售反讓資產跌價更劇。

光從二次世界大戰結束到現在,這樣的惡性循環已經不知道隨著景氣波動來來回回過幾次了。

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